L’histoire des races de chiens

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Découvrez l’histoire des races de chiens

Des races de chiens modernes ont été créées en Grande-Bretagne victorienne. L’évolution du chien domestique remonte à des dizaines de milliers d’années – cependant, les formes multiples que nous voyons aujourd’hui n’ont que 150 ans. Avant l’ère victorienne, il y avait différents types de chiens, mais il n’y en avait pas beaucoup et ils étaient largement définis par leur fonction. Ils étaient comme les couleurs d’un arc-en-ciel: variations au sein de chaque type, ombrage les uns aux autres aux marges. Et de nombreux termes ont été utilisés pour les différents chiens: race, genre, race, tri, souche, type et variété.

Au moment où l’ère victorienne a pris fin, un seul terme a été utilisé – race. C’était plus qu’un changement de langue. Les races de chiens étaient quelque chose d’entièrement nouveau, défini par leur forme et non par leur fonction. Avec l’invention de la race, les différents types sont devenus comme les blocs sur une carte de couleur de peinture – discrets, uniformes et standardisés. La plus grande différenciation des races a augmenté leur nombre. Dans les années 1840, seuls deux types de terrier étaient reconnus; à la fin de la période victorienne, il y en avait 10, et la prolifération se poursuivait – aujourd’hui, il y en a 27.

L’avènement des expositions canines a conduit à la création de la race. Les groupes organisant ces événements et les changements de conduite ont été appelés la «fantaisie de chien» et les aficionados des nouveaux chiens «chiens». Les normes de race étaient contingentes et contestées, décidées alors que les compétitions sélectionnaient les meilleurs chiens de chaque classe. Les propriétaires ont gagné en prestige et en revenus grâce aux ventes et aux frais de haras. La concurrence sur les salons et sur le marché a poussé spécialisation, dans la spécification des formes idéales; standardisation, dans les conceptions des conformations physiques; objectivation, à voir les corps des chiens comme des parties; marchandisation, dans la promotion des chiens en tant que biens échangeables; différenciation, dans la prolifération des races; et aliénation, la capacité et le caractère devenant secondaires à la forme.

Les modèles de normes de conformation des races s’inspiraient de l’histoire, de l’art, de l’histoire naturelle, de la physiologie et de l’anatomie et de l’esthétique. Il y avait une tension dans l’élevage entre la valeur gagnée et la valeur héritée, c’est-à-dire entre les gagnants “meilleurs dans la race”, choisis dans les compétitions, et les chiens “de sang pur” avec des pedigrees montrant un héritage supérieur.

Cette tension met en évidence les divisions entre les chiens qui étaient des gentlemen-amateurs et ceux qui étaient des commerçants-professionnels. Les premiers, majoritairement issus des classes supérieures, se définissent comme des «amoureux des chiens». C’étaient des hommes (peu de femmes étaient actives dans la fantaisie canine jusque dans les années 1890), eux-mêmes de la bonne race, pour utiliser leur langage. Ils prétendaient ne s’intéresser qu’à l’amélioration à long terme des chiens du pays et se voyaient dans une lutte contre les entrepreneurs, qu’ils appelaient des “marchands de chiens”, intéressés uniquement par le profit à court terme et la réussite sociale.

Les races de chiens étaient associées à la classe et au sexe. Les chiens sportifs étaient favorisés par les classes supérieures, même si peu de chiens d’exposition étaient utilisés sur le terrain. Les propriétaires de la classe moyenne voulaient des races à la mode qui indiquaient le statut et la richesse. Les femmes privilégiaient les races de jouets, tout en adoptant des icônes de la mode comme le borzois. Il y avait des amateurs de la classe ouvrière, en particulier des bouledogues, des terriers et des whippets. Les identités nationales étaient également évidentes. Par exemple, il y avait des luttes pour différencier les Skye des autres terriers et pour savoir si les «immigrants» tels que Terre-Neuve, les grands Danois et les chiens de basset avaient été suffisamment améliorés pour être considérés comme britanniques.

Pourquoi réaliser des races de chiens ?

L’objectif du nouveau chien était de mettre chaque chien à niveau, de produire des populations de races uniformes et d’améliorer ainsi les chiens du pays. Avec des races individuelles, l’objectif pourrait être de changer une caractéristique particulière pour des raisons de goût et d’esthétique, ou plus radicalement de fabriquer une toute nouvelle race en ajoutant ou en soustrayant des attributs physiques. La nouvelle race la plus controversée de l’époque était le lévrier irlandais, qui avait disparu d’Irlande au milieu du XVIIIe siècle lorsque le loup a été chassé jusqu’à l’extinction. Cependant, un homme a entrepris de récupérer la race perdue, et son histoire illustre comment les nouvelles races ont été inventées culturellement et matériellement.

George Augustus Graham (1833-1909) était un ancien officier anglais de l’armée indienne vivant dans le Gloucestershire. Pour les Victoriens, le lévrier irlandais était une bête de légende, selon Pline pour être assez grand pour prendre un lion, et par le naturaliste français du XVIIIe siècle, le comte de Buffon, pour mesurer cinq pieds de haut. Graham a supposé que son sang devait encore être chez des chiens en Irlande et a entrepris sa guérison. Il a commencé dans les bibliothèques, collectant des descriptions et des dessins, et a rapidement rencontré un problème: il n’y avait pas de type physique unique. À un pôle, ils auraient été comme des lévriers, ayant la vitesse pour attraper un loup; à l’autre, on disait qu’ils étaient de grands et grands types de Danois, capables d’abattre et de tuer leurs proies.

Race de chien : Pourquoi créer des tailles différentes :

C’est ce à quoi on pouvait s’attendre avant l’adoption de la race: des chiens de différentes formes et tailles étaient utilisés pour chasser les loups, l’important étant leur capacité à faire le travail. Cependant, dans les années 1860 et 70, Graham travaillait avec la nouvelle notion de race, standardiste et essentialiste, et devait se contenter d’un type physique – et il a choisi le lévrier. Il a dessiné son dessin, puis a commencé un programme d’élevage pour réaliser son idéal.

Graham a commencé son entreprise en Irlande, en achetant des chiens qui auraient encore du sang véritable. Il n’a pas réussi à se reproduire à partir de ses achats, alors il s’est tourné vers le croisement avec des chiens de chasse écossais. Il pensait que c’était légitime, car les races étaient liées. En effet, il y avait eu des spéculations que le cerf écossais était un descendant du lévrier irlandais et que, par conséquent, il y avait du sang commun. Après des années d’élevage et de sélection, il emmena un chien de sa nouvelle conception au Irish Kennel Club Show de Dublin en 1879.

La polémique a éclaté. Le journaliste Journal de Freeman, Le plus ancien journal nationaliste de Dublin, a rejeté les chiens de Graham comme des bâtards et indignes de “notre conception de la race” [that] pourrait avoir son portrait peint comme un «emblème national», avec la harpe, le «sunburst» et la «figure pleine longueur d’Erin.” “Le journaliste a probablement été guidé par l’image du loup irlandais sur la pierre tombale de Stephen O ‘Donohoe, un nationaliste qui a perdu la vie lors d’une attaque contre une caserne de police à Tallaght près de Dublin en 1867.

La version de Graham du lévrier irlandais a également été attaquée en Angleterre. La race ne jouissait pas d’une bonne santé et la reproduction était difficile, ce qui était dû à une consanguinité excessive. G.W. Hickman, un éleveur de cervidés de Birmingham, a rejeté toute l’entreprise. Il a fait valoir que “comme un tel animal est maintenant éteint, toute tentative de le faire revivre sera simplement une fabrication plus ou moins conjecturale”. Il était certain que le vieux chien irlandais était un grand type danois et que les chiens de Graham étaient des créatures «d’inférence, de supposition et de conjecture». Il a conclu: “Qu’un gigantesque chien à poil dur du type duerhound puisse être produit par un élevage judicieux, je n’en doute pas, mais ce doit être par un apport encore plus important de sang étranger.” En effet, il y avait des spéculations que Graham avait croisé avec de grands Danois pour la taille, des mastiffs tibétains pour la longueur du manteau et des lévriers pour l’athlétisme. Sa riposte: «Je pense à peine qu’il est plus fabriqué que de nombreuses autres races qui sont maintenant considérées comme« pures ».» Alors que la rhétorique du chien de fantaisie célébrait la lignée pure, la réalité était que le croisement était banal et nécessaire pour éviter les problèmes de santé qui est venu de la consanguinité.

Les changements opérés sur les chiens à l’époque victorienne ont été révolutionnaires. Elle a conduit à l’adoption de race comme seule façon de penser et d’élever des variétés de chiens. Cela a considérablement remodelé le corps des chiens, ainsi que leur génétique. Les clubs de chenils du monde entier, répondant aux récentes critiques des “chiens de race”, ont commencé à modifier les normes de conformation de certaines races et à encourager la diversité génétique. Il reste à voir à quel point ces changements seront radicaux, mais les contingences historiques qui ont façonné l’invention du chien moderne peuvent être lues comme donnant une licence, non seulement à la refonte de races individuelles, mais à repenser la catégorie même de race lui-même.

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