Les races de chiens ont vraiment des personnalités distinctes et elles sont enracinées dans l'ADN

Les races de chiens ont vraiment des personnalités distinctes et elles sont enracinées dans l'ADN

Les descriptions des races de chiens de l’American Kennel Club peuvent se lire comme des profils de rencontres en ligne:

le border collie est un bourreau de travail; le berger allemand mettra sa vie en danger pour ses proches. Maintenant, dans l’étude la plus complète de ce type à ce jour, les scientifiques ont montré que ces traits de race distincts sont en fait enracinés dans les gènes d’un chien. Les résultats peuvent également éclairer les comportements humains.

«C’est une énorme avancée», explique Elaine Ostrander, généticienne des mammifères à l’Institut national de recherche sur le génome humain à Bethesda, dans le Maryland, qui n’a pas participé aux travaux. “C’est un nombre fini de gènes, et beaucoup d’entre eux ont du sens.”

Lorsque le génome du chien a été séquencé en 2005, les scientifiques pensaient pouvoir rapidement identifier les gènes qui confèrent à chaque race sa personnalité caractéristique. Mais ils ont trouvé tellement de variations même au sein d’une race qu’ils ne pouvaient jamais étudier suffisamment de chiens pour obtenir des résultats significatifs.

Ainsi, dans la nouvelle étude, Evan MacLean, psychologue comparé à l’Université de l’Arizona à Tucson, Noah Snyder-Mackler à l’Université de Washington à Seattle, et ses collègues ont commencé par examiner les données comportementales d’environ 14000 chiens de 101 races. Les analyses proviennent du Canine Behavioral Assessment & Research Questionnaire (C-BARQ), une sorte de quiz sur la personnalité des animaux de compagnie développé par James Serpell, éthologue à l’Université de Pennsylvanie. C-BARQ pose des questions comme: «Que fait votre chien quand un étranger vient à la porte?» pour permettre aux propriétaires de caractériser objectivement 14 aspects de la personnalité de leur animal de compagnie, y compris l’entraînement, l’attachement et l’agression. Depuis que l’enquête a été élaborée en 2003, plus de 50 000 propriétaires y ont participé.

L’équipe a associé ces données comportementales pour chaque race à des données génétiques sur les races de différents ensembles de chiens. Ils n’ont pas examiné les données génétiques et comportementales de chiens individuels, mais plutôt les moyennes d’une race spécifique. En tout, l’équipe a identifié 131 endroits dans l’ADN d’un chien qui peuvent aider à façonner 14 traits de personnalité clés. Ensemble, ces régions d’ADN expliquent environ 15% de la personnalité d’une race de chien, chacune n’ayant qu’un faible effet. L’aptitude à l’entraînement, la poursuite et la tendance à être agressif envers les étrangers étaient les traits les plus héréditaires, rapportent les scientifiques dans un article publié ce mois-ci sur le serveur de préimpression bioRxiv.

L’emplacement de ces points chauds de l’ADN est logique: certains sont à l’intérieur ou à proximité de gènes liés à l’agression chez l’homme, par exemple, tandis que l’ADN associé au niveau de dressabilité du chien se trouve dans des gènes qui, chez l’homme, sont associés à l’intelligence et au traitement de l’information.

Les résultats suggèrent que le comportement est guidé par les mêmes gènes dans de nombreuses espèces, dit MacLean. Et si, par exemple, les gènes sous-jacents à l’anxiété chez les chiens conduisent à ces mêmes gènes chez les humains, cette découverte pourrait finalement conduire à de meilleurs traitements pour les troubles liés à l’anxiété, dit Serpell. «Voilà le genre de choses que nous pouvons voir à l’avenir.»

Parce que les données génétiques et comportementales proviennent de différents ensembles de chiens, le travail ne peut pas lier les tendances comportementales spécifiques d’une race à un gène en particulier. «Ce document n’appelle aucune race particulière pour son comportement. Il repose sur des comportements que l’on retrouve dans de nombreuses races », explique Heidi Parker, scientifique du génome à l’Institut national de recherche sur le génome humain qui, avec Ostrander, a été l’un des premiers à travailler sur les génomes des chiens.

Ainsi, par exemple, le travail comportemental de Serpell a montré que les pit-bulls sont agressifs envers les autres chiens mais pas envers les gens, mais cette nouvelle analyse ne peut pas conduire à un test ADN de ce comportement. Cependant, Serpell et ses collègues commencent d’autres études sur l’ADN lié à la variation du comportement au sein de la race, un pas dans cette direction. Un tel travail a été effectué à petite échelle pour identifier le gène du comportement super-amical.

Jusqu’à ce que davantage de ces connexions soient établies, «je ne sais pas dans quelle mesure les résultats seront largement acceptés», explique Robert Wayne, biologiste évolutionniste à l’Université de Californie à Los Angeles. Lui et l’expert en génétique canine Elinor Karlsson de la faculté de médecine de l’Université du Massachusetts à Worcester soulignent que cette étude trouve un rôle beaucoup plus important pour la génétique dans la formation du comportement que les études précédentes et pensent donc que plus de travail doit être fait pour vérifier les résultats.

 

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